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Durante la segunda mitad del siglo XX, la etnologa (que hoy se suele conocer como antropologa cultural) comenz a relacionar su campo de estudio con el de la antropologa social, desarrollada por los cientficos britnicos y franceses. En un breve periodo se debati intensamente si la antropologa deba ocuparse del estudio de los sistemas sociales o del anlisis comparativo de las culturas. Sin embargo, pronto se lleg a la conclusin de que la investigacin de las formas de vida y de las culturas casi siempre estn relacionadas, de donde procede el nombre actual de antropologa sociocultural.

 

La cultura como clave de la sociedad humana

 

 

Cmo se concreta en la Antropologa ese difuso inters por los otros del que ya hemos hablado? Lo que de esos otrosinteresa es precisamente su diferencia, pero sta solo podrapreciarse en su justo valor cuando se establezca una base de comparacin comn. Y esta base comn se va a encontrar en la consideracin de que tanto el loscomo nosotros somos una misma cosa: culturas. La respetuosa concesin del rango de cultura para las organizaciones sociales ajenas a la nuestra es lo que se llama relativismo cultural. La Antropologa fija, pues, el objeto de su estudio, y bien puede llamarse a partir de este momento Antropologa cultural.

 Pero, qu es la Antropologa cultural? Cualquier definicin de la misma puede servir como respuesta y he aqu una que sera de aceptacin bastante general: La Antropologa cultural pretende llegar a entender y explicar la diversidad de la conducta y de las obras humanas mediante el estudio comparativo de las formas de vida, de la estructura social, de las creencias y de los medios de comunicacin simblica en la ms amplia gama posible de sociedades. De acuerdo con esto, las formas de vida, la estructura social, las creencias y los medios de comunicacin simblica son los cuatro grandes apartados objeto de la Antropologa. Pero qu temas componen cada una de estas ramas y cmo se articulan entre s?

 

 Las formas de vida son los procedimientos por los cuales una sociedad asegura su subsistencia, mediante su adaptacin al medio fsico en que se desarrolla y los intercambios que realiza con otras sociedades para suplir lo que le falta.

 

La estructura social se constituye en base a un orden y un control sociales. El orden establecido abarca todas las relaciones sociales que estn institucionalizadas, aquellas que mantienen los individuos normalmente en tanto que miembros de determinados grupos sociales: el la familia, la vecindad, la ocupacin, las clases sociales y otros. La organizacin poltica y el ejercicio del poder dentro de ellas, los sistemas jurdicos a que da lugar y las sanciones que los mantiene forman el control social.

 

Las sanciones se basan en las normas, stas en los valores y ambos nacen de las creencias. Estas ltimas son los principios fundamentales comunmente aceptados por los miembros de cualquier sociedad. Principios que la religin sacraliza y articula, el ritual mantiene y refuerza, la magia manifiesta y controla, el mito legitima y explica y los mundos simblicos del lenguaje, el arte y el folklore expresan y recuerdan. Todos estos aspectos de las creencias constituyen los medios de comunicacin simblica que necesita el hombre para vivir en sociedad.

 

Por tanto, el objeto de estudio de la Antropologa, fragmentado en estos cuatro grandes apartados, es lo que se llama cultura, pero en un significado distinto al del uso corriente de esta palabra. Hace ms de un siglo, Tylor dio una definicin de cultura, todava vlida:  es el complejo conjunto que incluye conocimientos, creencias, arte, moral, derecho, costumbres y cualesquiera otras actitudes y hbitos adquiridos por el hombre en tanto que miembros de una sociedad.

 

Los variados temas que conforman una cultura son tambin objeto de otras ciencias. Lo que da a la Antropologa su personalidad distintiva es la forma de abordarlos, y su meta, que es una nueva visin del hombre ms comprensiva, abarcadora, universal. Para alcanzar esta meta estudia cualquier aspecto concreto desde una perspectiva de conjunto, compara cada fenmeno con sus equivalentes en otras culturas y trata mas de buscar los significados que de conocer los hechos. La delimitacin final de esta ciencia viene dada por la forma en que investiga su mtodo.

 

 El trmino cultura

 

 

"Es difcil una definicin precisa del concepto de cultura: Kroeber y Kluckhohn  examinaron mas de 100 definiciones de "cultura" dadas por los antroplogos. Para empezar, es patente que la  definicin antropolgica es bastante ms amplia que la palabra tal como se emplea de ordinario. Adems, aunque es perfectamente correcto decir que cada sociedad humana tiene su propia "cultura" los antroplogos aplican con frecuencia este trmino a grupos mayores o menores que una sociedad singular, que se llama propiamente complejos culturales y subculturales.

 

 (BEALS/HOIJER, Introduccin a la Antropologa.)


 

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